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Histoire de l’UFC

Inspiré des compétitions de MMA organisées au Brésil, l’UFC a été conçu par Rorion Gracie, le fils du légendaire maître Hélio Gracie. L’intention de Rorion était de confronter les pratiquants des styles de combat les plus divers tels que la boxe, le jiu-jitsu, le karaté, le kung-fu, le kickboxing, la lutte, etc… dans des combats sans limite de temps, de poids et avec très peu de règles pour définir quel était le style le plus efficace.

La première édition de l’UFC, intitulée Ultimate Fighting Championship I: The Beggining, a eu lieu le 12 novembre 1993 au McNichols Sports Arena de Denver, dans le Colorado. Devant un public de 2 800 personnes, huit combattants se sont affrontés dans une compétition par élimination avec tous les matchs disputés dans la même nuit. Royce Gracie, défenseur du jiu-jitsu brésilien et frère de Rorion, était le champion, soumettant ses 3 adversaires beaucoup plus lourd que lui. Et il l’a fait en kimono ! L’événement a été diffusé aux États-Unis sur un système de Pay-Per-View et est arrivé au Brésil en VHS dans plusieurs sociétés de location.

Après avoir subi des pressions politiques, qui accusaient l’UFC de promouvoir des « combats de coqs humains », l’organisation a commencé à perdre de sa popularité. Etant obligé de promouvoir des événements de moindre ampleur. Il a donc fallu créer des règles pour protéger les athlètes. C’est comme ça que les gants, les limites de temps, les catégories de poids et les coups illégaux ont été introduits.

En janvier 2001, les entrepreneurs Lorenzo et Frank Fertitta, accompagnés de Dana White, ont racheté l’UFC à Semaphore Entertainment Group (SEG), qui était en faillite, pour 2 millions de dollars, créant ainsi Zuffa, une société qui allait contrôler l’événement. Comme Lorenzo était membre de la Nevada Athletic Commission, Zuffa a réussi à faire accepter le MMA dans les principaux États américain. Avec les événements à Las Vegas et le retour au pay-per-view à l’UFC 33, le travail acharné pour populariser le MMA a commencé.

L’UFC est devenue la plus grande organisation de MMA de la planète, dominant tous les classements de combattants. Une étude menée aux États-Unis a déclaré que l’UFC devrait être l’organisation sportive à la croissance la plus rapide au monde en 2011, devant des entités populaires telles que la NBA, la MLB et la NFL.

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Le logo de l’UFC

UFC à la télévision

L’évolution du sport et la croissance de l’UFC ont culminé en 2011, lorsque l’organisation a signé un accord de partenariat révolutionnaire avec le géant FOX, l’une des principales sociétés holding de divertissement au monde.

Le partenariat a mis l’UFC sur la télévision aux États-Unis avec la nouvelle série d’événements UFC On FOX . En plus de la chaîne principale, le groupe FOX a également mis à disposition les chaînes d’abonnement FX et FUEL TV. FX héberge la série UFC On FX et l’ émission de téléréalité The Ultimate Fighter, tandis que FUEL TV diffuse la série d’événements UFC On FUEL TV et les programmes hebdomadaires UFC Ultimate Insider et UFC Tonight.

The Ultimate fighter (TUF)

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Première saison du TUF

Un chapitre très important sur la route de la croissance de l’UFC est venu en 2005, avec la création de l’ émission de téléréalité The Ultimate Fighter.

Même entre les mains de Zuffa et de retour au système de pay-per-view, l’UFC ne jouissait toujours pas d’une grande popularité aux États-Unis, vivant dans l’ombre du PRIDE, un événement japonais qui réunissait les meilleurs combattants de l’époque. Malgré le grand succès commercial de l’ UFC 40 , opposant Tito Ortiz et l’ancien champion Ken Shamrock.

C’est alors que Zuffa, en partenariat avec Spike TV, lance TUF. Lors du salon, 16 combattants de deux catégories (moyens et mi-lourds) ont été répartis en deux équipes, chacune dirigée par une idole de l’organisation. L’équipe bleue était sous le commandement de Chuck Liddell, tandis que l’équipe verte était dirigée par Randy Couture. Les aspirants combattants de l’UFC étaient isolés dans un manoir et n’en sortaient que pour s’entraîner ou pour participer à des compétitions. Chaque semaine, deux athlètes étaient choisis pour s’affronter dans un combat éliminatoire, où le perdant quittait l’emission. Le champion de chaque catégorie remporterait un contrat avec l’UFC.

En diffusant sur une chaîne de diffusion aux États-Unis, l’audience a commencé à croître au cours de la première saison. Diego Sanchez et Kenny Florian ont été choisis parmi les poids moyens, tandis que Forrest Griffin et Stephan Bonnar se sont affrontés pour la place des poids mi-lourds. Sanchez a obtenu un TKO au premier round.

Griffin et Bonnar ont combattu dans ce qui a été présenté par beaucoup comme le meilleur combat de l’histoire de l’UFC. Se battant comme s’il n’y avait pas de lendemain, les athlètes ont échangé des coups sauvages et ininterrompus pendant 15 minutes. Le fait historique de cette nuit du 9 avril 2005 était le public : au fur et à mesure que le combat progressait, des téléspectateurs extatiques ont appelé des amis leur demandant d’allumer leur rtélé pour assister à cette bataille épique. Résultat : l’audience a augmenté de façon spectaculaire pendant le combat. Griffin a gagné par décision unanime (29-28, 29-28, 29-28), mais Dana White, à la surprise générale, a également décidé d’accorder à Bonnar un contrat UFC, comme si personne n’avait été vaincu.

Ce combat a déjà catapulté la popularité de l’UFC aux États-Unis. On estime qu’aujourd’hui l’UFC vaut plus de 1,5 milliard de dollars, une augmentation gigantesque par rapport aux deux millions que Zuffa a payés à la SEG. En guise de gratitude, Dana White a obtenu un «emploi à vie» pour Griffin et Bonnar. Même s’ils perdaient 10 matchs d’affilée, aucun d’eux ne serait licencié jusqu’à ce qu’ils décident de prendre leur retraite. Bon pour l’organisation, car les deux se battent toujours dans des duels occupés et sanglants.

TUF International

Avec le succès de l’ émission de téléréalité , l’UFC a élargi les horizons du programme à partir de 2012. TUF Brasil a été la première édition internationale d’Ultimate Fighter. Avec Vitor Belfort et Wanderlei Silva, le programme a fait ses débuts le 25 mars 2012 et a été diffusé sur le réseau national en open TV sur Rede Globo.

L’expansion internationale de TUF se poursuivra. L’organisation a l’intention d’organiser des éditions aux Philippines, au Canada et au Mexique et est déjà en train de planifier une saison Royaume-Uni contre Australie, sur le même modèle que TUF 9, qui comprenait des équipes américaines (dirigées par Dan Henderson) et anglaises ( dirigé par Michael Bisping).

Le PRIDE

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Le logo du pride

Au cours de la première moitié des années 2000, alors que l’UFC traversait des moments difficiles après avoir été racheté par Zuffa, qui dominait la scène mondiale du MMA, la référence c’était l’événement japonais PRIDE Fighting Championship. Avec la plupart des meilleurs combattants du monde sous contrat, le PRIDE a organisé presque tous ses événements sur le sol japonais. Avec des règles différentes de l’UFC, l’événement a formé des légendes telles que Fedor Emelianenko , Rodrigo Minotauro et Wanderlei Silva.

Le WEC

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Le logo du WEC

Fondé en 2001, le World Extreme Cagefighting était un petit événement, essentiellement limité à l’État américain de Californie, avec des combats diffusés sur la chaîne HDNet HD. Le WEC a été acheté en décembre 2006 par Zuffa, qui a aboli les divisions poids welters ci-dessus, ne laissant que des concurrents dans les divisions poids coq, poids plume et poids léger. En décembre 2010, Zuffa a fusionné le WEC avec l’UFC, créant les deux plus petites catégories dans leur plus grand événement.

Champions de l’UFC

En février 1997, l’ UFC 12 a introduit les divisions de poids dans les événements de l’organisation. À cette époque, il n’y avait que des poids lourds (200 lb/91 kg et plus) et des poids légers (jusqu’à 199 lb). Mark Coleman a battu Dan Severn pour devenir le premier champion des poids lourds. Il n’y avait pas de contestation pour la ceinture légère.

Fin 1997, l’UFC a changé les catégories : la catégorie des poids légers a été renommée en poids moyens et une nouvelle catégorie des poids légers a été créée, avec une limite allant jusqu’à 170 lb/77 kg. Le premier champion des poids moyens était Frank Shamrock , qui a battu Kevin Jackson à Ultimate Japan en décembre 1997. Pat Miletich a été le premier propriétaire de ceinture légère en battant Mikey Burnett à Ultimate Brazil en 1998.

En 2000, la New Jersey Athletic Commission a mis en place les règles de conduite unifiées du MMA , qui définissent les catégories de poids que nous connaissons aujourd’hui. L’UFC a commencé à adopter ce règlement en 2001. L’ancienne division des poids moyens est devenue la catégorie des poids lourds légers, avec une limite de 205 livres/93 kg. La division des poids moyens était limitée à 84 kg et son premier champion était Dave Menne , qui a battu Gil Castillo à l’ UFC 33 . L’ancienne division des poids légers est devenue la division des poids welters et une nouvelle division des poids légers a été créée, avec une limite allant jusqu’à 155 lb/70 kg. Le premier champion était Jens Pulver, qui a battu Caol Uno à l’UFC 30.

En 2010, Zuffa a fusionné le WEC avec l’UFC, supprimant la première et ajoutant à la seconde deux catégories mineures, les plumes et les coqs. Les derniers champions WEC dans ces catégories sont devenus automatiquement les premiers champions UFC : José Aldo et Dominick Cruz , respectivement.


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